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Cuando está inconsciente, el cerebro es cualquier cosa menos ‘silencioso’

Se cree que la corteza cerebral es el asiento del procesamiento consciente en el cerebro. En lugar de inactivarse, las células específicas de la corteza muestran una mayor actividad espontánea durante la anestesia general que cuando están despiertos, y esta actividad se sincroniza entre esas células corticales. Mejorar nuestra comprensión de los mecanismos neuronales de la anestesia general podría conducir a mejores fármacos anestésicos y mejores resultados quirúrgicos.

En un artículo publicado recientemente en Neuron, investigadores del grupo del profesor Botond Roska de la Universidad de Basilea y el Instituto de Oftalmología Clínica y Molecular (IOB) revelan cómo los diferentes tipos de células en la corteza cambian su actividad durante la anestesia general, lo que ayuda a comprender cómo se puede inducir la inconsciencia.

Estás acostado en la mesa de operaciones. El médico le dice que cuente hasta 5 y le coloca una máscara anestésica en la cara. A la cuenta de 4, ha perdido el conocimiento. No se despertará hasta después de la cirugía. ¿Qué pasó en tu cerebro durante este tiempo?

Uno probablemente asumiría que su cerebro ha estado en silencio. Especialmente su corteza, el área del cerebro que se cree que es el asiento del procesamiento consciente. Sin embargo, desde hace casi 100 años, se sabe que algunas células de la corteza están activas y que la corteza alterna entre períodos de alta y baja actividad durante la anestesia general.

El uso de electrodos de EEG adheridos al cuero cabelludo es una de las pocas herramientas disponibles para medir esta actividad, pero los electrodos no permiten identificar las células subyacentes a esta actividad. Por lo tanto, la pregunta sigue siendo: qué células contribuyen a la actividad rítmica en la corteza y cómo podría eso contribuir a la pérdida de conciencia durante la anestesia general.

Tras la pista de la inconsciencia

Cortex se compone de diferentes tipos de células, cada una con diferentes funciones. Diferentes anestésicos generales actúan sobre diferentes receptores, ubicados en diferentes tipos de neuronas, distribuidas por todo el cerebro. Sin embargo, todos los anestésicos generales conducen a la pérdida de la conciencia, por lo que «nos interesó descubrir si existe un mecanismo neuronal común entre diferentes anestésicos», dice el Dr. Martin Munz, uno de los tres primeros autores del estudio.

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